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日曜日、深夜24:10からTBSで放送されている「Jスポ」を毎週欠かさず見ている。日付のうえでは既に月曜日、起床時の事を考えると ちょいと憂鬱になるが、途中で止められずついつい最後まで見入ってしまう。その「Jスポ」で昨日(正確には今日)、メジャーに挑む桑田の姿が特集として取上げられていた。

桑田、初登板で1回をピシャリ家族と離れ単身アメリカへ。将来、後輩達に これから積む様々な経験を含めしっかり伝えて行きたいと目を輝かせる。20年前に一度強くメジャーに憧れていた時期があったらしく、この歳でそれが叶えられるかもしれない環境にいる事が不思議だと照れ笑いを浮かべていた。

「独特な雰囲気に緊張しそう」とコメントを残し、レッズ戦の2番手でオープン戦初のマウンドへ。3-2と逆転した直後の3回表からの登板で1番打者を遊ゴロに切って取るとその後2者連続三振に退けた。自身振り返り、ここまで助けてくれた家族や関係者に向け、感謝の気持ちを込めての力投だったようである。

この日の最速は138キロ。残念ながら全盛期の面影はないがコースを丹念につく丁寧なピッチングはメジャーではあまり見られないスタイル、これからも緩急自在に打者を手玉に取る姿を勝手にイメージしてしまう。パイレーツのキャンプに参加しているとは言え、マイナー契約の招待選手。夢の舞台に僅かながら一歩近づくも、これからが本番だ。「がんばれ!桑田っ」。

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